Stefan Schmidt (VAN CANTO): “A algunos periodistas les llevó tiempo darse cuenta que somos una banda real”

Por Alejandro Melgar

En el mundo del metal (y el de la música en general), es complicado luego de décadas de historia y propuestas llegar con algo innovador que sacuda a las masas y presente algo diferente y original. Eso es lo que viene haciendo los alemanes Van Canto desde 2006, convirtiéndose en la primer banda apadrinada bajo la etiqueta de “A Cappella Metal”. Musicalmente encasillados dentro de un Heavy/Power sin grandes sobresaltos, pero lo que llama la atención de este septeto de músicos es que, además de contar con un baterista fijo, todo el resto de los instrumentos es simulado con vocales: guitarra, bajo, teclados, y por supuesto muchas capas vocales para generar un efecto único.

Con esta interesante propuesta, Van Canto ha recorrido el globo en incesantes giras gracias a numerosos álbumes de estudio, y hoy la banda ya se encuentra presentando su octavo disco, aptamente titulado “To The Power of Eight”, que vio la luz este 4 de Junio via Napalm Records. Con este motivo estuvimos charlando via Skype con el vocalista y fundador Stefan Schmidt acerca de todo lo que significa Van Canto: pasado, presente y futuro.

¡Hola Stefan! Mi nombre es Alejandro y soy el director del webzine The Dark Melody. La entrevista estará publicada en español pero tal vez quieras utilizar el traductor para leerla, te la puedo enviar.

¡Hola! ¿Así que grabarás la entrevista y luego la transcribirás a español?

Sí, así es usualmente como trabajamos.

¡Lamento que no pueda hablar español para ahorrarte esa traducción!

No te preocupes, estoy acostumbrado (risas) Bueno, como su nombre lo indica, “To The Power of Eight” es ya su octavo álbum de estudio. Ustedes ya son una banda establecida y conocida en el medio, por lo que el “factor sorpresa” ya es algo que ha disminuido bastante. ¿Cómo se las arreglan para mantener las cosas frescas e innovadoras con cada nuevo lanzamiento?

Si sólo fuese importante el factor sorpresa, hubiéramos parado luego del primer álbum. Después de 15 años siempre conoces nuevos fans. Cuando estamos en vivo siempre hacemos una rutina y le decimos al público que levanten las manos los que están escuchando a Van Canto por primera vez, y en todos los shows siempre hay muchas manos que se levantan, en festivales especialmente pero también en nuestros propios shows.

Siempre hay mucho potencial para nuevos fans, y para nosotros como compositores tratamos de mantener la inspiración. Nunca pensé que llegaríamos a ocho discos así que estoy muy sorprendido con eso.

¿Qué puedes decirme del proceso de composición de este disco? ¿Se vieron afectados de alguna forma por la pandemia o el disco fue construido desde antes?

No, no lo teníamos compuesto de antes pero lo habíamos planeado. Quisimos escribir un nuevo álbum en 2020, no tuvimos esa desventaja de que la pandemia afectara nuestros planes, creo que teníamos pactados 3 o 4 apariciones en festivales y luego usar el resto del año para escribir. Naturalmente los shows fueron pospuestos o cancelados, así que tuvimos un poco más de tiempo. Para nosotros no tuvo un impacto tan grande. Se que muchas bandas pensaban salir de gira en 2020 y se vieron mucho más afectadas, nosotros solo tuvimos que reorganizar un poco los planes pero nos sirvió para ser creativos y escribir el nuevo álbum.

Hoy publicamos nuestra reseña en la página, fue escrita por un miembro de nuestro equipo. Le otorgó un puntaje de 8.5 / 10. Te la puedo mandar ahora mismo si quieres chequearla.

¡Mientras no esté en español!

Sí, está en español, pero tenemos una función de traducción en la página, puedes leerlo en inglés o incluso en alemán si quieres probar.

Ok genial, ya estoy mirándolo, veo que es uno de esos reviews donde el redactor analiza una por una las canciones.

Sí, es un review track by track

Perfecto, lo voy a leer después de la entrevista, leerlo ahora no sería cortés, pero por lo que veo a él le gustó mucho!

¿Eres de seguir sitios de reseñas? ¿Qué recepción está teniendo el disco hasta el momento?

Soy de estar bastante online y leer las notificaciones que me llegan de la gente que etiqueta y nombra a Van Canto, también leo las reseñas. Lo que es diferente esta vez es que no tenemos interacción personal, no hay listening sessions, así que la respuesta es mayormente online. Es un poco diferente, pero las reacciones están siendo muy positivas, y hasta estamos teniendo algunas reacciones de periodistas a los que no les gustaba tanto Van Canto antes, pero respetan el hecho de que sigamos permaneciendo por tanto tiempo y seamos una banda real, eso es algo que ha cambiado positivamente con los años.

O sea que se ganaron el respeto de esos periodistas con el tiempo.

Sí, porque para nosotros fue fácil aumentar nuestra propia fanbase, así como con otros músicos, tuvimos mucho respeto desde el comienzo, ya que si eres músico, por más que no te guste la música sabes que hay mucho trabajo por detrás. Pero con respecto a los periodistas, llevó un tiempo para que se dieran cuenta que éramos una banda real y no solo un puñado de tipos y una chica que querían burlarse del metal o algo así.

Los covers siempre son una parte importante en el catálogo de Van Canto. Esta vez eligieron a Iron Maiden, Amon Amarth, AC/DC y Queen para homenajear, bandas con estilos bien disímiles. ¿En qué basan la elección de esas canciones? ¿Cómo es el proceso de adaptación a su sonido?

Con ocho músicos en la banda y en el álbum, sería muy raro que todos compartamos los mismos gustos musicales, pero lo verdaderamente importante para nosotros es que el cantante principal del respectivo cover, tenga una conexión importante con esa canción. Si el vocalista principal no conecta verdaderamente con la canción, puede perjudicar a su performance. Obviamente aparte de eso nos tiene que gustar a todos la banda y la canción, sino no funcionaría. Tratamos de balancear el tipo de canciones: rápidas, lentas, modernas, vieja escuela, tratamos de tener esa mixtura. En el caso de este álbum, tratamos de encontrar al menos un cover para cada cantante donde se sientan 100% cómodos.

En cuanto al proceso de adaptación, tenemos dos enfoques diferentes. En algunos covers tratamos de recrear todos los sonidos de guitarra con voces, por ejemplo el cover que hicimos de “Master of Puppets” (Metallica, 1986) o en este álbum el cover de Amon Amarth, donde tomamos el riff original, lo dividimos en varias notas y cantamos todas las notas. Y por ejemplo, con “Run to the Hills” (Iron Maiden, 1982) es un poco diferente, tomamos las progresiones de los acordes originales y creamos arreglos alrededor de eso para lograr algo más apropiado para cantar, dando un toque un poco más moderno.

Cover de Nightwish, “Wishmaster” (“Hero”, 2008)
Cover de Amon Amarth, “Raise Your Horns” (“To the Power of Eight”, 2021)

Los resultados son siempre interesantes y uno nunca sabe qué esperar. Estoy pensando en covers anteriores como Helloween, Sabaton, Nightwish o mismo Metallica como mencionaste. Me gustaría preguntarte cuál ha sido el cover más divertido de hacer, y cuál el más desafiante.

Para divertido, siempre es una delgada línea. Nos encanta cantar y obviamente eso es divertido, pero al hacer un cover queremos hacer un buen trabajo porque amamos los originales, nunca grabaremos algo pensando “esto debería sonar gracioso”. Así que tomando en cuenta el original, y la creatividad detrás de eso, creo que “Thunderstruck” de AC/DC fue muy divertido de hacer, y también desafiante al mismo tiempo. Y creo que el más desafiante a nivel de performance fue “Carry On” de Angra, porque tiene todas estas partes progresivas en el medio que resultan más fáciles si eres guitarrista pero si eres cantante se torna mucho más difícil, pasamos horas y horas en el estudio hasta que quedamos felices y conformes para presentarlo al mundo.

¡Me había olvidado de ese cover de Angra! Ciertamente es una banda compleja y progresiva y tiene canciones muy difíciles, es genial que hayan podido hacer ese cover.

¡Gracias! La parte divertida que te puedo contar es que grabamos este cover con Charlie Bauerfiend, el productor de Blind Guardian que además fue quien también grabó la versión original de este tema de Angra en los 90. Nos decía “Oh no! Recuerdo está sección, era tan complicada y ahora tengo que hacerla denuevo!” (risas).

Cover de Iron Maiden “Fear of the Dark” en vivo en Wacken 2014.
Cover de Sabaton “Primo Victoria” (“Break the Silence”, 2011)

Su arreglos vocales son descritos por ustedes mismos como “rakkatakka”. Siempre quise saber de donde salió esta denominación. ¿Se dieron cuenta que al cantar sonaba así, o fue al revés, primero pensar el nombre y luego cantar en base a eso?

Sería la primera opción. En el primer álbum probamos distintas sílabas para imitar el sonido de la guitarra, y “rakkatakka” fue una de las que aparecía más seguido, y creo que fue Ross (Thompson, vocalista) quien sugirió que sería buena idea imprimir eso en t-shirts, además de que riman perfectamente con “rakkatakka madafaka” (risas), así que así nació ese diseño. Algo interesante es que actualmente no usamos tanto estas sílabas, en algunas partes del nuevo álbum las usamos pero hay tantas partes diferentes que no es tan frecuente como antes. Pero lo seguimos llamando “rakkatakka” para poder seguirlo usando en t-shirts (risas).

Es como que crearon su propio género, el “Rakkatakka Metal” (risas)

Sí, tal vez al principio pensábamos que aparecerían más bandas de Metal A Cappella, pero aún somos la única, no se porqué (risas).

Su espectáculo en vivo es algo digno de presenciar, por lo único de la propuesta. Pude verlos hace unos años en el festival 70.000 Tons of Metal y sin dudas fue algo diferente. ¿Qué recuerdos tienen de este festival?

El Jetlag (risas), tuvimos que viajar durante mucho tiempo. Ya habíamos estado también en otro crucero, el Full Metal Cruise, del equipo que hace el Wacken, y fuimos una de las primeras bandas en tocar allí, creo que en 2013. Así que ya estábamos al tanto de algunas limitantes técnicas o situaciones como que el barco se está moviendo y eso. Aparte de eso, ya que tocamos en los escenarios cerrados, se sintió como un show normal en un club. Estando en el escenario me olvidé de que estábamos en un crucero, eso apareció en nuestro tiempo libre. Lo amamos, también era la primera vez que estábamos cerca de Estados Unidos y dado que nunca habíamos tocado allí, muchos fans de ese país nos vieron por primera vez en el barco. Tuvimos muy buenas reacciones de los fans “hardcore” de la banda.

Estaba revisando su página en Metal Archives (Encyclopaedia Metallum) y noté que en la ficha de Van Canto aparece la siguiente aclaración: “la banda está incluida en los archivos como una excepción particular”. ¿Estaban al tanto de esto? ¿A qué lo atribuyen?

No.. ¡no lo sabía! Déjame chequearlo en este mismo momento…

Tal vez sea por el factor “A Cappella”, pero me llamo la atención esa aclaración que hicieron.

Hmm, no se lo que significa, “excepción particular”…

Creo que tiene que ver con las “reglas” por las que se rige el sitio para que una banda aparezca allí. Por ejemplo, se que no aparecen bandas Metalcore en la página

Ahhh.. Ok! Así que básicamente lo que dice es “tomamos bandas de Metal, y Van Canto no es una verdadera banda de Metal pero vamos a hacer una excepción”, ¡qué bien! (risas)

Estoy al tanto de su… no estoy seguro si llamarlo “controversia”, pero sobre el sonido de las “guitarras”. Creo que cada vez se parece más a una guitarra o instrumento real, y esto queda más en evidencia en este nuevo álbum. ¿Esto es algo que están haciendo a conciencia, tratar de sonar cada vez más como una guitarra real?

Claro que sí, tratamos de mejorar cada vez más nuestro sonido. Yo soy guitarrista, y buscamos alcanzar un nivel de perfección que dentro de las limitantes lo podamos hacer sonar finalmente como una verdadera guitarra. Hace poco tuve una entrevista con un colega tuyo que me preguntaba porqué en nuestros videos no aparecía el guitarrista que hacía los solos, ya que en este álbum finalmente decidimos agregar guitarras reales… y mi respuesta fue… “¿por qué deberíamos mostrar a alguien tocando la guitarra si en realidad son voces?” (risas), y digamos que tuvo una crisis nerviosa en vivo, era una entrevista por YouTube (risas).

Creo que para los solos el sonido es similar en los últimos discos ya que cantamos a través de una guitarra, y para las guitarras rítmicas en cada álbum aprendemos algo nuevo y mejoramos el sonido. Me gusta el estilo del sonido de “guitarra” en el nuevo álbum, queríamos hacer un álbum más orientado al sonido de guitarra y creo que lo logramos.

Cuéntame de tus bandas favoritas e influencias para Van Canto. ¿Estás escuchando música actual? Si es así, ¿qué bandas escuchas actualmente?

Música nueva sí, ¿artistas nuevos? No es algo que suceda con mucha frecuencia en lo personal. Si tengo que ser honesto, sigo siendo muy “vieja escuela” en mis gustos personales, mis bandas favoritas siguen siendo las mismas de cuando era adolescente: Blind Guardian, Metallica, Manowar, Symphony X, Europe , esas son las bandas que me inspiraron a ser un músico. Así que cuando aparece algo relacionado a ese mundo lo chequeo instantáneamente, lo escucho muchas veces.

El último lanzamiento moderno que escuché fue el disco reciente de Orden Ogan (“Final Days”, 2021), ya que fui parte del coro, tengo también lo último de Beast in Black, el debut de Hellryder (“The Devil is A Gambler”, 2021), del guitarrista y vocalista de Grave Digger, así que alguna cosa nueva chequeo, pero no demasiadas.

Entiendo, hay demasiadas bandas y discos editándose todos los días, se hace difícil estar al día. Como reviewer siempre trato de elegir qué bandas reseñar y escuchar, y hay tanta música de buena calidad que se hace muy dificultoso.

Eso es algo que también he notado, hay un número enorme de lanzamientos. En el Metal puedes encontrar música increíble en todos y cada uno de los sub-géneros que quieras. Siempre hay algo nuevo y excitante. Desde la perspectiva del oyente, es un mundo de ensueño, pero desde la perspectiva del músico es difícil porque hay mucha competencia. Desde la perspectiva de un fan tampoco es tan fácil construir estas “comunidades”, si eliges tu banda favorita entre las miles de bandas que hay ahora, probablemente muy poca gente vaya a los conciertos porque hay demasiadas bandas.

Cuando era adolescente y elegía ir a un show de Blind Guardian, todos iban a ese show y se concentraban en eso, hasta en las escuelas veías gente con remeras de Blind Guardian y te hacías amigo. Si hoy tuviera 17 años y tuviera que elegir mi banda favorita, hay muy pocas chances de que otra persona elija esa misma banda como favorita, hay demasiadas.

¿Que estrategias manejan para promocionar “To The Power of Eight” dada la situación actual del mundo? ¿Hay planes de algún show por streaming o piensan esperar a los shows normales en vivo?

Más bien la segunda opción. Lanzamos tres videos y tratamos de capturar una esencia de show en vivo para que como banda tuviéramos esa sensación de estar en vivo, pero creo que un Live Stream no sería adecuado para Van Canto, tal vez sea un tema de gusto personal. Si quieres escuchar a Van Canto, consigue el CD o escúchanos en Spotify, y si quieres vernos en vivo tendrán que esperar a un verdadero concierto, mientras pueden entretenerse con nuestros videos, que hay muchos. Estaría contento si no tuviéramos ningún tipo de conciertos por streaming, los conciertos reales no deberían tardar mucho en llegar.

Nos encantaría tenerlos por latinoamérica y espero que en un futuro próximo se pueda dar un tour por estos lares. ¡Te dejo un abrazo y estamos en contacto!

Nuestra experiencia cuando fuimos a Brasil fue increíble, creo que tendríamos el mismo feeling si tocáramos en Uruguay o en el resto de latinoamérica. Es difícil desde el lado logístico, pero tuvimos muchas experiencias fuera de Alemania y seguro se vengan muchas más.

¡Gracias por esta interesante entrevista!


“To the Power of Eight” fue editado el pasado 4 de Junio via Napalm Records, pueden leer nuestras impresiones en esta reseña.

Alejandro Melgar

Absoluto entusiasta del Metal en casi todas sus variantes y sub-géneros. Melómano, coleccionista de discos y experto en armar documentos, listas y rankings. La estructura me garantiza paz y organización. Amo las series, películas y estoy muy arraigado en la cultura pop, además de disfrutar la naturaleza y el aire libre. Y a pesar de todo esto, soy muy sensible.

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